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Cómo los parásitos que controlan la mente pueden entrar en tu cabeza

Cómo los parásitos que controlan la mente pueden entrar en tu cabeza

Imagina que el molesto gato atigrado ha estado haciendo caca en tu patio trasero de nuevo. Sin que usted lo sepa, ha transferido algunas de las esporas parasitarias que llevaba a su jardín de hierbas. Sin querer, mientras prepara una sabrosa ensalada, olvida lavarse las manos e infectarse con la Toxoplasma gondii esporas Durante meses no muestra síntomas, luego, después de seis meses, está conduciendo su automóvil de manera más agresiva, tomando riesgos en los cruces de carreteras y, en general, lleno de ira en la carretera mientras gesticula enojado con otros conductores. ¿Podría todo esto estar vinculado a eso? sabrosa ensalada?

T. gondii es un minorista comercial en fascinante parásito protozoario que, al igual que muchos organismos similares, necesita moverse entre varias especies hospedadoras diferentes para poder desarrollarse y reproducirse completamente. Como tal, parece haber evolucionado métodos inteligentes para hacer más probable la transmisión entre hosts. Por ejemplo, los estudios han encontrado que una vez que las ratas - hospedadores intermedios - están infectadas mostrar menos precaución hacia los gatos, el anfitrión de la etapa final, por lo que es más probable que el parásito se transmita.

Un número creciente de estudios sugiere que los humanos que se sabe que están infectados con estos parásitos podrían ser más susceptibles a esquizofrenia, el trastorno bipolar, agresión e incluso aumento de suicidio. Los estudios incluso han sugerido que tienes dos o tres veces más probabilidades de tener un accidente de coche Si sus análisis de sangre dan positivo para el parásito. Esto es particularmente sorprendente cuando se ha predicho que 30% -50% De la población mundial puede portar el parásito.

¿Pollo o huevo?

Muy a menudo las críticas de estos estudios se reducen a una cuestión de gallina y huevo. La correlación no necesariamente significa causalidad. ¿Es más probable que esas personas agresivas y de conducción rápida o con condiciones de comportamiento atrapen a los parásitos, o el parásito causa estos rasgos de comportamiento? Muchos de los estudios se realizaron retrospectivamente en lugar de observar el comportamiento de alguien antes y después de que se convirtieran infectada con los parásitos. Por ahora, no podemos decir con certeza si su ira en el camino realmente estuvo vinculada a su ensalada.

Lo que sí sabemos es que hay muchos ejemplos en la vida silvestre donde los parásitos pueden manipular el sexo, el crecimiento, la maduración, el hábitat y el comportamiento de sus huéspedes. Los gusanos de pelo, por ejemplo, completan su ciclo de vida en un río o arroyo y parecen hacer que sus anfitriones, los grillos, atraído por el agua.

Los efectos del parásito tampoco se detienen ahí. Los desventurados grillos pueden proporcionar a los peces una fuente de alimento alternativa a su dieta habitual de invertebrados acuáticos y, durante parte del año, pueden formar una parte sustancial de su dieta. Así que la manipulación de parásitos puede ser importante para mantener ecosistemas saludables.

Algunos especie de hormiga Los insectos infectados por trematodos se manipulan de manera que se adhieren a la parte superior de las hojas de hierba, lo que significa que es más probable que se los coman las ovejas. Esto permite a la casualidad completar su ciclo de vida en las ovejas.

Se sabe que un tipo de parásito de percebe conocido como rizocéfalo, que se come a su huésped de cangrejo desde adentro hacia afuera, feminiza a sus huéspedes masculinos por castrándolos. Los científicos han sugerido que es más probable que se ocupen del saco del parásito que estalla a través de sus abdómenes, muy parecido a lo que una hembra cuidaría de sus óvulos.

Activación de genes

A través de los avances en biología molecular, estamos descubriendo cada vez más cómo estos parásitos pueden cambiar el comportamiento al alterar la expresión génica - la forma en que los genes se pueden activar o desactivar. Por ejemplo, trabajar en nuestros laboratorios La Universidad de Portsmouth está tratando de descubrir el mecanismo que permite a una especie recién descubierta de parásito trematodo hacer que sus hospedadores parecidos a los camarones (anfípodos) sean más atraídos por la luz.

Estos anfípodos preferirían esconderse debajo de las algas marinas en nuestras costas, escapando de sus depredadores de aves a medida que la marea retrocede. Al mapear químicamente los cerebros de los camarones infectados, los científicos descubrieron que los parásitos alteraban de alguna manera la serotonina de los camarones, un neurotransmisor del estado de ánimo que se encuentra en todo el reino animal. Nuestros estudios recientes han indicado que los camarones infectados tienen alteraciones sutiles en sus receptores de serotonina y en las enzimas que producen la serotonina.

Otros estudios han demostrado que los anfípodos que albergan parásitos similares son más de veces 20 es más probable que se coman en comparación con las muestras no infectadas. Nuevamente, esto resalta la importancia a menudo pasada por alto de los parásitos que hacen que el cerebro se doble en el orden natural de las redes alimenticias.

A menudo pensamos que debemos haber descubierto todas las especies posibles en lugares bien estudiados como el Reino Unido, pero aún quedan por descubrir muchos nuevos y fascinantes parásitos manipuladores en nuestras puertas. Sin duda, nuestro conocimiento de cómo estos parásitos que doblan el cerebro interactúan con las especies humanas se desarrollará con mayor fuerza durante la próxima década.

Sobre el Autor

vado alexAlex Ford, lector de biología, Universidad de Portsmouth. Su experiencia se basa principalmente en biología de invertebrados, ecología y ecotoxicología.

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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