Poderoso natural

Este sensor químico de dos centavos puede indicarle si los alimentos son seguros para comer

Los científicos del Imperial College de Londres han desarrollado un microchip barato que puede indicar a los consumidores si los alimentos son frescos.

Firat Güder lo admite, aunque un poco disgustado. A menudo deja yogurt sin abrir en su oficina a temperatura ambiente durante varias semanas antes de comerlo. Hasta ahora, se ha escapado de los efectos negativos. "Todavía son buenos para comer", dijo. "No me he enfermado de ellos todavía. Por supuesto, no sugiero que otras personas hagan esto ".

Güder, profesor asistente en el departamento de bioingeniería del Imperial College de Londres, sabe que quizás haya tenido suerte. Al igual que muchos consumidores, él piensa en la seguridad de los alimentos, pero trata de mantener su perspectiva sobre los riesgos. "Yo mismo tiro los artículos, pero generalmente solo uso las fechas de" uso "como punto de referencia", dijo. "No solo confío en ellos".

Se refiere a las fechas a menudo desconcertantes estampadas en las etiquetas de los alimentos, que, en realidad, tienen poco que ver con la seguridad, y suponen poco peligro si se ignoran, excepto en el caso de la fórmula infantil.conforme al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. "Vender por" le dice a la tienda cuánto tiempo, por razones de inventario, debe mostrar el producto. "Usar por" es la última fecha en que la comida estará en su punto máximo, similar a "mejor por", la última fecha para un sabor y calidad óptimos. En respuesta a la confusión del consumidor, el gobierno creó una lista detallada De cuánto tiempo se pueden considerar los alimentos frescos. Sin embargo, las fechas en el empaque confunden a las personas y con frecuencia incitan a muchos compradores a tirar alimentos que aún son seguros y saludables para comer.

Güder cree que se le ha ocurrido una idea que ayudará a resolver este problema. Ha inventado un sensor de bajo costo que se puede incrustar en un teléfono inteligente y sostener contra un paquete de alimentos en el hogar o en la tienda para detectar si la comida aún está fresca. El sensor, que cuesta alrededor de dos centavos de dólar, identifica gases de deterioro (amoníaco y trimetilamina, por ejemplo) y está vinculado a etiquetas de "comunicación de campo cercano (NFC)", microchips que los teléfonos inteligentes pueden leer fácilmente.

"Las etiquetas NFC están incluidas en las tarjetas de pago sin contacto, como las tarjetas de débito", dijo. "Si puedes usar tu teléfono con Google o Apple Pay, será capaz de leer las etiquetas". investigación en los sensores recientemente aparecido en la revista Sensores ACS.

El sensor solo se activa cuando el amoníaco está ausente, lo que indica que los alimentos están frescos. Fuente: Imperial College London

El sensor podría ayudar a las personas a evitar el consumo de alimentos contaminados por bacterias, lo que puede representar un peligro si se cocinan o manipulan incorrectamente. No siempre es posible distinguir por mirar o oler cuando la comida se ha echado a perder. En los Estados Unidos, por ejemplo, uno de cada seis Los estadounidenses se enferman anualmente después de comer alimentos contaminados, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Más allá de proteger a las personas de las enfermedades, los sensores también podrían ser importantes en la lucha contra el cambio climático. Algunos 30 a ciento 40 de los alimentos producidos en los Estados Unidos se desperdician, de acuerdo con el USDA. La mayoría de los alimentos que las personas desechan terminan en vertederos, donde emiten grandes cantidades de metano a medida que se descompone, un gas de efecto invernadero mucho más potente que el dióxido de carbono, y uno de los principales impulsores del cambio climático. Además, el desperdicio significa que los agricultores están dedicando la tierra y el agua escasas a producir alimentos que solo terminarán siendo contaminación.

"El desperdicio de alimentos es un problema en todo el mundo", dijo Güder. “Esencialmente, cuando no estamos consumiendo los alimentos que estamos produciendo y simplemente tirándolos, necesitamos producir alimentos adicionales. La producción de alimentos tiene una gran huella ambiental tanto en términos de emisiones de carbono como de contaminación plástica, ya que la mayoría de los alimentos envasados ​​se envasan en plástico. Si utilizamos nuestros recursos alimenticios con más cuidado, podemos reducir la huella ambiental de la producción de alimentos ".

Los científicos construyeron los sensores, llamados "sensores de gas eléctricos basados ​​en papel", o PEGS, mediante la impresión de electrodos de carbón en papel de celulosa, y creen que, en última instancia, pueden producirse en masa a bajo precio mediante procesos de impresión más sofisticados. El objetivo es adaptar la tecnología para detectar los químicos dañinos utilizados en la agricultura, la contaminación del aire y las enfermedades que pueden diagnosticarse a través de los químicos presentes en el aliento de una persona. Los PEGS son "una tecnología de detección de gases de propósito general que puede ser explotada en otras aplicaciones", dijo Güder.

Sección transversal del sensor de alimentos. Fuente: Imperial College London

Hasta ahora, los investigadores solo han probado los sensores en pollos y peces empacados, pero Güder predijo que podrían usarse para probar otros alimentos y podrían estar ampliamente disponibles dentro de tres años. Los consumidores podrán probar los paquetes tanto en las tiendas como en el hogar, dijo. "La razón por la que nos enfocamos en los productos cárnicos es porque son de gran valor con una gran huella ambiental", dijo. “Espero que los sensores funcionen muy bien con otros elementos ricos en proteínas. En cuanto a las ensaladas y las frutas, todavía no las hemos investigado ”.

Los sensores de alimentos existentes en la actualidad son caros y sensibles a otros gases distintos a los que indican deterioro, agregó. Los PEGS son baratos y precisos. Él y sus colegas esperan crear una variedad de PEGS que reaccionarán a los productos químicos adicionales y al cambio de humedad, dijo.

Los consumidores no serán los únicos ganadores. Las propias tiendas ganarán al reducir los costos innecesarios de tirar alimentos sospechosos y, con suerte, pasar estos ahorros a los compradores, dijo. "Hay muchas maneras en que las tiendas podrían beneficiarse de esta tecnología", dijo. “Por ejemplo, a algunos minoristas les gustaría ajustar dinámicamente el precio de los alimentos para vender todos sus productos [para reducir] los desechos. Con el tiempo, esta tecnología puede ayudarles a prolongar la vida útil o evitar que vendan productos caducados ".

Sobre el Autor

Marlene Cimons escribe para Nexus Media, un noticiario sindicado que cubre el clima, la energía, la política, el arte y la cultura.

Este artículo apareció originalmente en NexusMedia

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