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Un sentido del olfato deteriorado puede indicar un deterioro cognitivo, pero el "entrenamiento del olfato" podría ayudar

Un sentido del olfato deteriorado puede indicar un deterioro cognitivo, pero el "entrenamiento del olfato" podría ayudar

Un sentido del olfato inhibido significa que no podemos probar nuestra comida también. De shutterstock.com

A medida que envejecemos, a menudo tiene problemas Con nuestra capacidad de oler (llamada disfunción olfatoria). Las personas mayores podrían no ser capaces de identificar un olor o diferenciar un olor de otro. En algunos casos, es posible que no puedan detectar un olor en absoluto.

Las dificultades de identificación de olores son comunes en personas con enfermedades neurodegenerativas, incluyendo la enfermedad de Alzheimer.

En ausencia de una causa médica conocida, un sentido del olfato deteriorado puede ser una predictor de deterioro cognitivo. Las personas mayores que tienen dificultades para identificar olores comunes han sido estimadas como doble de probabilidades Desarrollar demencia en cinco años como aquellos sin pérdida significativa de olfato.

La disfunción olfatoria es a menudo presente antes de que aparezcan otros síntomas cognitivos, aunque esta pérdida puede pasar desapercibida.

Más allá de ser un posible indicador temprano de la enfermedad de Alzheimer, los problemas olfativos pueden presentar riesgos de seguridad, como no poder oler el gas, el humo o los alimentos podridos.

La capacidad de olfato también está fuertemente vinculada a nuestra capacidad de degustar, por lo que las deficiencias pueden llevar a una disminución del apetito y, por lo tanto, a deficiencias nutricionales. A su vez, los déficits olfativos pueden disminuir la calidad de vida y aumentar el riesgo de la depresión.

Pero hay evidencia emergente ese olfativo o "entrenamiento del olfato" puede mejorar la capacidad de oler. Estos hallazgos pueden ofrecer alguna esperanza para los adultos mayores que experimentan dificultades olfativas y una disminución asociada en la calidad de vida.

¿Cómo se relaciona nuestro sentido del olfato con nuestros cerebros?

El proceso de olfatear activa la compleja red olfatoria en el cerebro. Cuando olemos una rosa, por ejemplo, los receptores en la nariz detectan las muchas moléculas que forman el olor de la rosa.

Esta información luego se envía a las muchas áreas del cerebro (incluido el bulbo olfatorio y la corteza olfatoria, el hipocampo, el tálamo y la corteza orbitofrontal) que nos ayudan a procesar la información sobre ese olor.

Para nombrar a la rosa, accedemos a nuestro conocimiento almacenado de su patrón de moléculas de olor, basado en la experiencia pasada. De modo que identificar el olor como perteneciente a una rosa se considera una tarea cognitiva.

¿Qué es el entrenamiento del olfato?

El entrenamiento del olfato ha sido estudiado en varios animales, desde moscas hasta primates. Los animales expuestos a múltiples olores desarrollan un mayor número de células cerebrales y conexiones entre ellas. Este proceso ha sido mostrado para mejorar el aprendizaje Y la memoria de los olores.

En los seres humanos, el entrenamiento olfativo generalmente involucra oler una variedad de olores fuertes que representan las principales categorías de olores: florido (como rosa), afrutado (limón), aromático (eucalipto) o resinoso (clavo). Se les puede pedir a los participantes que enfoquen su atención en olores particulares, que intenten detectar ciertos olores o que noten la intensidad de los olores.

En general, el entrenamiento se repite diariamente durante varios meses. Periodos más de tres meses Se sugieren para adultos mayores.

Se ha demostrado que esta capacitación mejora la capacidad de las personas para identificar y distinguir la diferencia entre los olores. En menor medida, puede ayudar con la detección de olores en personas con diversas formas de pérdida de olfato, incluidas las que tienen una deterioro derivado del cerebro como una lesión en la cabeza o la enfermedad de Parkinson.

En tono rimbombante, un estudio reciente El entrenamiento olfativo en adultos mayores encontró que no solo mejoró el rendimiento en la identificación de olores, sino que también se asoció con una mejoría en otras capacidades cognitivas.

Por ejemplo, aquellos que emprendieron el olfato tuvieron entrenamiento. fluidez verbal mejorada (capacidad mejorada para nombrar palabras asociadas con una categoría), en comparación con los participantes de control que completaron los ejercicios de Sudoku.

¿Cómo funciona el entrenamiento del olfato?

La neuroplasticidad, la capacidad de nuestro cerebro para cambiar continuamente en respuesta a la experiencia, puede ser clave para el funcionamiento del entrenamiento del olfato.

La neuroplasticidad implica la generación de nuevas conexiones y / o el fortalecimiento de las conexiones existentes entre las neuronas (células cerebrales), lo que a su vez puede conducir a cambios en las habilidades de pensamiento o comportamiento. Podemos ver evidencia de neuroplasticidad cuando practicamos una habilidad como tocar un instrumento o aprender un nuevo idioma.

La red olfatoria se considera particularmente neuroplástica. La neuroplasticidad puede por lo tanto subyacer a la resultados positivos del entrenamiento del olfato, tanto en términos de mejorar la capacidad olfativa como aumentar la capacidad Para otras tareas cognitivas.

¿Podría oler el entrenamiento ser el nuevo entrenamiento cerebral?

El entrenamiento cerebral con el objetivo de mantener o mejorar la función cognitiva ha sido ampliamente estudiado en personas mayores con demencia or en riesgo de ello.

Los enfoques de entrenamiento cognitivo establecidos generalmente capacitan a los participantes para usar estrategias de aprendizaje con estímulos visuales o auditivos. Hasta la fecha, el entrenamiento cognitivo formal no se ha intentado usar olores.

Sin embargo, al utilizar la considerable neuroplasticidad de la red olfatoria y las técnicas de entrenamiento cognitivo basadas en la evidencia, se pueden abordar los déficits tanto olfativos como cognitivos, especialmente en adultos mayores con riesgo de demencia. Parece posible que podríamos entrenar nuestros cerebros a través de nuestras narices.

Sobre el Autor

Anna Wolf, becaria postdoctoral, Unidad académica de psiquiatría de la vejez, Universidad de Melbourne

Este artículo apareció originalmente en la conversación

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